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美国经济:复苏还是再次负增长?
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[ 余永定 ] 来源:[ 中国经济时报 ]
  经济预测的世界性失败

  2001年是自90年代初以来世界经济最为严峻的一年,同时也是经济学家在世界经济预测上惨遭失败的一年。正如金融时报在一篇评论中所指出的:国际组织、各国政府和私人部门的经济学家们都未能预测出2001年世界经济的增长速度将急转直下。在2001年年初的时候,一般人都预测发达国家的经济增长速度将超过3%。没有任何重要的预测机构曾预测出在2001年世界的三大经济体——美国、日本和欧洲之中的任何一个,特别是美国,将会出现衰退。

  遭受失败之羞的不仅仅是经济学家,华尔街的证券分析员们的表现也并不怎么样。他们对公司赢利水平的高估平均来说竟超过了30%。金融时报认为,2001年经济学家之所以惨遭失败,主要原因有二。首先,对美国经济增长的持续力有所怀疑的经济学家是凤毛麟角。经济学家忽略了公司和个人的债务负担不断增加所造成的压力。他们忘记了这一事实:即便美国的劳动生产率有了很大提高,随着投资的急剧增加,资本的回报率将会下降。其次,世界经济中的各种联系的紧密程度被低估。

  经济预测是一件难得成功的事情。对经济预测的统计分析显示,经济学家所做的经济预测并不比简单的外推(“今年的经济增长情况与去年的一样”)更为准确。尽管如此,经济学家对经济形势的预测仍是非常有价值的。建立在严谨经济理论基础之上的预测可以帮助预测使用者系统地、全面地和首尾一贯地认识所面对的复杂经济现象,并在此基础上针对各种可能出现的前景制定相应的可供选择的政策。因而,成为问题的并不是经济预测是否有存在的价值,而是经济学家如何进行预测,以便使之尽可能有效(最大限地利用了可获得的信息)、尽可能合乎逻辑、尽可能合乎实际。

  在2001年,中国经济学家对世界经济形势,特别是对美国经济形势的判断同世界上大多数经济学家一样也十分失败。极少中国经济学家曾预测美国经济会出现衰退。在9.11事件发生后,我们许多人还坚持美国经济不会陷入衰退、美国经济的减速是短暂的,美国经济将在2001年第三季度恢复“强劲增长”。而事实是,在2001年第三季度美国经济不但没有恢复强劲增长反而下降了1.3%。传统上,美国经济衰退的起始时间是由美国NBER经济周期委员会确定的。该委员会认定,美国经济衰退是从2001年3月开始的。换句话说,正当经济学家正在辩论美国经济是否会发生衰退,美国经济是否会在2001年第三季度恢复“正常”增长的时候,美国经济早已发生衰退。

  美国经济增长速度再次下跌的可能性

  经济学家刚刚调低对美国经济增长速度的预测,美国商务部宣布,美国经济在2001年第四季度竟恢复了1.7%(原为1.4%)的正增长。于是乎经济学家又纷纷随之调高对美国2002年经济增长速度的预测。

  根据美国商务部公布的数据,在2001年第四季度,美国私人消费支出增长了6.1%(第三季度是1%),联邦政府支出增加了11.4%(第三季度是3.6%);与此同时,美国固定资产投资第四季度下降了23.5%(第三季度是下降10.5%),出口下降了10.9%(第三季度是下降18.8%)。从以上数字可以看出,美国经济在2001年第四季度恢复正增长的最重要原因是私人消费的强劲增长,而导致私人消费强劲增长的主要因素有抵押住房贷款宽松条件、零息汽车贷款、商品销售打折、减税和退税、燃料价格的下跌和历史少见的低利息率。导致美国第三季度经济回升的第二个直接原因是政府支出的急剧扩张。自2001年10月以后,美国政府的支出每月有1000亿美元之巨(主要用于军事开支、国内安全、航空公司和纽约市补贴等)。从2001年10月到2002年2月政府支出比上年同期增长了13.1%。按此速度,在12个月中,美国政府开支将增加1060亿美元,占美国GDP的百分之一。正是由于消费和政府开支的强劲增长抵消了总需求其他部分的下降。

   但是,也有充分理由怀疑美国经济是否真正走出了衰退。理由有三。其一,尽管根据某些指标,美国公司的利润状况有所好转。但是在第四季度,美国非金融公司的税前利润继续下降。其中制造业、运输业和公共服务业利润下降幅度最大。在2001年第四季度,税前利润下降了612亿美元,而在衰退的第三季度,税前利润下降了577亿美元。在第四季度,税后利润下降了540亿美元,而在第三季度,税后利润下降了347亿美元。如果美国公司利润的增长势头不能恢复,企业投资也不可能真正恢复。总需求的其他各部分也将受到影响。其二,美国固定资产投资(包括住宅投资在内的各类投资)仍在继续大幅度下降。在2000年第二季度,固定资产投资的增长速度为19.5%,此后,固定资产投资的增长速度逐季下降。事实上,在2001年第四季度,当个人消费需求恢复增长的同时,固定资产投资的下降幅度达到自2000年以来的最大幅度。从2000年第三季度到2001年第四季度,固定资产投资的增长幅度分别为-2.8%,-2.3%,-12.3%,-12.1%,-10.5%,-23.5%。其中非居民固定投资下降了3.8%(第三季度下降8.5%),非居民建筑投资下降了33。6%(第三季度下降7.5%)。其三,美国的就业形势并未明显好转,在2002年三月美国的失业率比前两个月还略有上升(由2月份的5。5%回升到5.7%,而衰退以来的最高失业率是2001年12月份的5.8%)。其四,美国金融体系已暴露出一系列问题。安然事件可能仅是冰山上的一角。更多的金融丑闻的暴光必将对美国经济造成严重打击。在美国企业利润明显恢复,固定资产投资有力回升之前,很难说美国经济已经走出衰退。大多数经济学家认为,美国经济将在2002年内走出衰退。但以斯蒂芬·罗齐为代表的一些经济学家认为,美国经济在实现正增长之后可能很快再次出现负增长(“Double-Dip”),即美国经济将走出高-低-高-低的W型(据笔者所知,中国学者中最早提出此观点的是中国社会科学院世界经济与政治研究所的肖炼研究员)。罗齐的理由是:当前,美国经济的恢复主要是消费增长所带动的。而消费增长又是消费者趁抵押住房贷款条件宽松、零息汽车贷款、商品销售打折而提前购买造成的。按罗齐的估计,消费增长中的90%是由于这种提前购买造成的,既然是提前购买,消费者自然在以后要相应减少购买。这样,美国经济就有可能在下半年重新陷入负增长。我个人比较赞成罗齐的观点。在2001年第四季度消费需求的增长与美国经济基本面的好转没有什么关系。既然与美国经济基本面关系更为密切的投资需求不但没有任何好转反而严重恶化,仅仅因为一些一次性短期因素所造成的消费需求明显回升就断言美国经济已走出衰退是理由不充分的。不能排除美国在2002晚些时候经济再次放缓,甚至再次出现负增长的可能性。

        美国经济即便回升也将是无力的

  即便美国经济在2002年不会再次出现负增长。美国经济的回升很可能也是比较无力的。传统上,衰退后每次经济回升时的增长率都能达到比较高的水平(4%-5%以上并不罕见)。但此次美国经济的回升大概会明显低于此水平。在中、长期,平均来看,美国的经济增长速度可能会保持在3%左右,乐观的估计应该不超过3.5%。

  这种看法的理由是,中长期来看,一国的经济增长速度是由该国的劳动生产率和劳动力供给增长速度之和决定的。根据英国金融时报的报道,在从1990年第三季度到2001年第一季度的时期内,美国劳动生产率年增长率为2%(高于上一周期的1.5%,但低于57-73年的2.8%);在从1996年到2001年美国劳动生产率提高速度最快的时期,劳动生产率的增长速度为2.4%(而这种速度又是与不可持续的投资所推动的不可持续的经济增长相联系的)。美国官方目前的说法是,美国劳动生产率的增长速度在2-2.5%之间。目前有报道说,3月份美国劳动生产率的增长速度超过了5%。这种说法不足为凭,因为我们现在所讨论的是趋势性的劳动生产率的提高速度,应该扣除周期性因素。劳动生产率的增长速度在技术上是难于估算的。因而一个国家的潜在增长速度也是难于估计的。但有一点可以肯定:除非有新的技术突破,使劳动生产率实现较高的增长速度、利润水平重新上升,美国经济将难于恢复90年代后期的高速增长。

        美国经济的泡沫

  在过去5-6年中,美国政府高估了美国劳动生产率的提高速度。去年3-4月来访的美联储副主席曾斩钉截铁地说,美国劳动生产率的增长速度是3.5%,因而美国经济增长速度的长期趋势是4.5%,而且这种趋势还能保持6-7年。对劳动生产率的高估凭空增添了美国人对利润增长和经济增长前景的盲目乐观,最终导致了消费和投资的过热。美国人不仅高估了劳动生产率的增长速度,而在更大程度上高估了公司利润的增长速度。美国公司和会计师事务所合谋创造了许多使关于利润虚增的办法。例如用股票期权代替工资,工资成本为零,利润自然就大幅度增加了。根据克鲁格曼,CISICO公司在1998年实际有49亿美元亏损,但是通过“创造性的”记帐方法,亏损变成了13.5亿美元的利润。安然公司在这方面更是无所不用其极。问题是,按克鲁格曼的看法,安然不是一个孤立的例子,贪婪使美国许多大公司违背基本的商业道德,大造假帐。美国公司利润的虚增到底有多大,大概只有天知道了。此外,还应指出,在利润增长中有很大成分是过度需求造成而不是由劳动生产率的提高所导致,而这类利润增长是不可持续的。比劳动生产效率高估、利润虚增更为令人叹为观止的是股票价格的暴跌。美国股票由零上升到2000多点,从1901年到1989年用了近80年。从2000点上升到6000点用了6-7年。在1996年,当道指达到6000点时,格林斯潘惊呼“非理性亢奋”。然而,就在此后不久的4年时间内道指上升到12000点,NSDAQ则上升到5000多点。在IT泡沫和股市泡沫的推动下,投资需求暴跌,从而导致了全面的生产过剩。美国居民的消费需求也是建立在由于股票价格不断盘升,金融资产不断增值的基础之上的。美国本次经济衰退是IT泡沫(或DOT-COM泡沫)崩溃引起的。由于劳动生产率的提高被夸大。由于周期性因素和其他原因导致的企业利润的增加都被归结为IT革命导致的劳动生产率的提高,因而产生了对经济增长前景的盲目乐观。宽松的货币政策使这种乐观情绪在股市得到充分表现。股票价格的狂升使企业(特别是IT产业)的筹资成本大大下降,从而为企业的过度投资提供了资金条件。股票价格的狂升还通过财富效应使消费需求大大增加。投资需求和消费需求的急剧增加所导致的GDP和企业收入的迅速增加导致利润水平和收益率超常提高。而后者反过来又进一步推动了泡沫经济的发展。

  泡沫经济的发展可以在相当一段时间内掩盖劳动生产率增长的限度,使收入水平和收益率不断提高。但是,投资的过度增长必然导致生产资本边际生产量的下降,并最终导致利润水平和收益率的下降。当企业发现收入增长速度下降,利润水平增长速度下降和收益率下降之后便会减少生产、压缩库存和减少投资。与此同时,企业还将解雇工人、缩短工作时间。其次,企业还将减少投资。投资需求的减少又迫使更多企业压缩生产、解雇工人。就业状况的恶化、收入的减少必将导致居民消费需求的减少。在实物经济处于收缩状态的同时,股市价格因经济状况恶化而出现暴跌。股市暴跌通过财富效应和成本效应对消费需求和投资需求状况进一步造成巨大冲击。整个经济出现加速暴跌的恶性循环。实物经济的危机往往还将伴随以金融危机的出现,从而使经济形势进一步恶化。目前美国经济正处于泡沫崩溃时期。泡沫是否已完全挤干还很难说(NASDAQ泡沫可能已经挤干,但道指还难说)。美国经济在泡沫崩溃后的调整并未完成。美国经济增长的恢复在很大程度上是政府宽松的货币政策和财政政策造成的。过快的经济恢复可能反倒会妨碍美国经济进行结构上和制度上的调整。此外,美国经济中的其他一系列问题,如居民负债过高、外债因经常收支逆差不断增加而持续上升等问题都将影响美国经济增长的可持续性。总之,我想强调的是:第一,美国经济复苏的前景还存在相当大的不确定性;第二,不管美国经济在短期内的增长速度如何,美国经济增长长期趋势很可能会明显减慢。在今后的一段时间内,对美国经济,乃至世界经济的前景我们都应抱十分审慎的态度。

  (作者单位:中国社会科学院世界经济与政治研究所)

2002年4月15日10:22

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