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世通鼻祖埃贝斯 泡沫做成的“数字英雄”
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[ 杨秋艳 ] 来源:[ 新闻晚报 ]
  世界通信的“鼻祖”埃贝斯下台了,但他传奇又颇具争议的经历和他留下的一堆“烂摊子”却让人无法很快将他遗忘。故事并没随着旧人的离开而结束,反而出现了更为跌宕的情节———就在埃贝斯下台两个月后,世界通信被揭出一起惊人的财务丑闻,总统布什誓言要彻查到底。不管埃贝斯在那段情节里扮演了什么角色,这位明星企业家要想最终“孑然而退”恐怕不行。

  窜升

  埃贝斯曾是《商业周刊》宠儿明星

  企业家的典型脚登牛仔靴、头戴宽沿帽,绿宝石(相关,行情)项链熠熠放光———在20世纪90年代,所有追赶“电信革命”时尚的大小杂志,无不抢着拿伯尼·埃贝斯的彩照作封面。而在这不俗的形象后面,颇具磨难的生活经历、坎坷传奇的求学过程,以及因酷爱篮球而展示出的迷人风采,又恰好使埃贝斯具备了美国人心目中“明星企业家”的典型特质。

  现年61岁的埃贝斯出生于加拿大艾伯塔的埃德蒙顿。这位“明星CEO”在大学时曾两度辍学。被加拿大艾伯塔大学淘汰之后,埃贝斯来到美国,移居密西西比州。有一段时间,他的生活十分动荡,白天替人送牛奶,晚上在夜总会当保镖,不久又到高中教篮球,直到进入密西西比大学,才有机会完成学业。凭着打篮球挣来的奖学金,埃贝斯最终拿到了密西西比大学体育系的毕业证书。做买卖的天才大学毕业后不久,埃贝斯买下了一家旅店,成了一个小小连锁汽车旅馆的合伙者。一个非常偶然的机会才使他当上了一名电信公司的主管。

  1983年,他和另外几个企业家凑钱在杰克逊办了一间长途零售公司———LDDS(长途廉价服务公司)。

  就在公司逐渐摸索前行的时候,美国电信巨擘———AT&T的大规模精简改组使他们看到发家的机会。埃贝斯开始买下长途电话时段,然后通过LDDS“倒卖”给其他地方小公司。两年后,已当上公司CEO的埃贝斯又开始对LDDS进行整顿,并将其正式上市。埃贝斯很快就发现自己对做买卖很有一套,1995年,在把LDDS重新命名为“世界通信”之后,埃贝斯开始了他“疯狂收购”的历程,在短短的几年里,就通过兼并70多家公司(其中两项宝贵的资产是MFS通信公司和Uunet公司),创造了一个电信业的传奇,使世界通信成为美国电信新贵,其增长速度之快令华尔街刮目相看。

  1998年,埃贝斯又再次展示了他惊人的胆量,用公司节节攀升的股票为“现金”,以破纪录的3700亿美元,打败了欧洲电信霸主———BT(英国电信公司),把美国第二大长途电话商———微波通信公司(MCI)买到手。当时,世界通信的规模还只有微波通信的三分之一。与李泽楷并称英雄可想而知,如此迅速窜红的企业新秀引来了多少热切的关注———银行家、证券交易商争先恐后地表示对世界通信的支持,憧憬着能从中赚上一把。

  90年代末电信业的迅猛发展逐渐把埃贝斯和他的世界通信推上巅峰,公司股价1999年6月21日攀上每股64.50美元的高位,市值则冲破1960亿美元。那时,世界通信已占领了美国长途电话市场5%的地盘,其中甚至包括白宫到克里姆林宫的热线业务。埃贝斯本人也和安然的肯尼斯·莱、英国沃达丰公司的克里斯·亨特、法国维芳第的让-马里·梅里耶和香港电信盈科“小超人”李泽楷并称为时代英杰。1999年,美国《福布斯》杂志把他排在全美富豪第174位,身家达到14亿美元。虽然他本人对科技几乎到了厌恶的程度,拒绝使用手机和呼机,直到去年才开始接触e—mail,但美国《时代》周刊仍把他归位于20世纪的“数字英雄”。

  暴跌转折点出现在2000年,埃贝斯打算重操旧业,以1300亿美元高价把劲敌———电信巨商斯普林特公司(Sprint)收归旗下。谁知却受到大西洋(相关,行情)两岸反垄断机构的联合阻挠,担心合并后的电信巨头将垄断全球骨干网络服务市场。致命的收购这是一个致命的挫折,也标志着埃贝斯“疯狂收购”战略的终结。据此后离开公司的一位高级经理说:“埃贝斯本来确信能在11个小时内就完成对斯普林特的并购。”

  负责企业营销的高级副总经理布莱恩·布鲁尔也承认,公司对这笔交易过于自信,在与联邦管理人员的谈判中失去了宝贵时间。埃贝斯的朋友、以前公司的经理、合伙人和客户都坦言,世界通信再也没能从这次并购失败的打击中恢复过来。

祸不单行

  2000年后半年,埃贝斯不惜血本并购“微波通信”的交易开始被证明是一个错误。由于竞争日趋激烈,电信服务价格一落千丈,投资成本居高不下,长途电话业务以超出想象的速度迅速衰落,“微波通信”的经营滑坡开始拖累世界通信的股价。曾经雄心壮志的埃贝斯不得不宣布整改:把公司重新一分为二。世界通信虽保留原名,但微波通信和世界通信从此将独立运作,资产分开,股票也将分别上市。

  埃贝斯希望数据转换、因特网、国际业务等部门会实现强劲增长,而不被发展迟缓的小企业和长途电话服务等部门拖住后腿。难以相处的领头人今年1月,环球电信公司的申报破产使世界通信的日子更不好过,加上安然的财务丑闻使投资者对那些“股价迅速飙升”的企业顿生疑窦,世界通信失去了在股市上再次翻身的机会。

  公司内部的情况也变得越来越糟,一方面,“企业购并风”的过时和市场对数据传输与网络服务的不断萎缩使世界通信突然间失去了发展方向。另一方面,心胸狭隘、刚愎自用和过度吝啬更使埃贝斯成为一个难以相处的领头人。昔日的明星企业家似乎对公司出现的问题没有其他办法,唯一的处理方式就是削减开支。接下来的是经营业绩总也达不到预期,今年4月25日,世界通信宣布,今年第一季度的盈利比去年同期下跌了65.4%,跌到1.84亿美元;收入也下滑了2.4%,至50.78亿美元,远远低于此前的预期。

  此时此刻,世界通信已经背负了近300亿美元的债务。无独有偶,美国证券交易委员会也开始对世界通信的债务情况、会计操作以及埃贝斯“疯狂收购”的经营战略进行审查。

  更令人恐怖的是,有消息说,在埃贝斯掌权期间,他本人曾向公司借贷高达3.75亿美元,来弥补自己的投资亏空。据透露,2000年新经济泡沫的破灭使埃贝斯和其他股票投资者一样亏得一塌糊涂,但比其他小投资者幸运的是,他还有一个公司作后盾,可以为他愚蠢的投资做善后。于是,仗着自己坐定董事会,仗着自己持股总数超过其他股东的总和,埃贝斯胁迫董事会向他发放巨额贷款。

  令人气愤的是,这笔巨款不仅没有设定还款期,利率也只有2.15%,远低于当时商业银行4.75%的贷款利率。这就意味着,埃贝斯每年可以节省超过1200万美元的利息支出。陷入疯狂收购“怪圈”截至4月底,公司股价已从最高位跌去95%,只剩下每股2.35美元。埃贝斯本人的名望也开始一落千丈,越来越成为谴责的中心。

  4月29日,他不得不在董事会和投资者的重压下递交了辞职信。世界通信的市场资本总值只剩下70亿美元,仅为巅峰时期的4%。当人们重新审视埃贝斯“疯狂收购”的战略时,发现里面暗藏着一个怪圈:在世界通信近20年的发展过程中,疯狂的收购使公司不断膨胀,进而造成股价飙升,而这又为下一轮的疯狂收购提供了强大的购买力。

  据统计,在这20年里,投资者已把1000亿美元投入到埃贝斯的公司里,其中一半以上都被挥霍在无节制的企业收购上。当然,如果世界通信能通过企业的扩充产生有利的现金流动的话,这也就没有太大问题。但事实是,过去10年里,这家公司没有任何积极的现金净流入,换句话说,唯有虚高的股价和高额贷款撑起了世界通信的繁荣,这就解释了,为什么在短短的几个月里,世界通信的股价就一落千丈。

2002年7月8日15:45

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