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微软Tablet PC:二次革命还是西西弗斯神话?
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[ 李勇 ] 来源:[ 经济观察报 ]

  对微软11月7日发布的特种Windows XP视窗操作系统,比尔·盖茨说:“相信我,这将是一场新的革命。”这种特殊视窗系统为微软最新的平板电脑Tablet PC量身定做,比尔·盖茨的意思是,就像Office 系统和视窗Windows 系统曾经做过的那样,这种平板电脑Tablet PC 将为他在新的IT疆域奠定霸业。

  与盖茨的激情同样引人注目的是11月1日美国一家联邦法院对微软“反托拉斯诉讼案”的终极裁决。在普遍认为微软占得上风的叫好声中,已经有人不动声色地指出,微软被迫交出更多服务器软件系统密码,将使微软本已式微的大型机服务器软件市场失守在即。

  那么,靠个人电脑操作系统和大型电脑服务器系统支撑利润版图的微软帝国,将只剩下操作系统一条战线。这意味着微软将全力固守操作系统霸权,那么向台式电脑和笔记本电脑之外的操作系统跃进,或者全力完备原有的操作系统,就将是微软不得不做的选择。这时,我们所体会的微软新推出的特种视窗系统,就不只是盖茨的开拓激情那么简单了。

  盖茨一个人的战争?

  在最新一期《商业周刊》接受采访的比尔·盖茨承认,11月7日登场的平板电脑Tablet PC 是他的少年梦想。这种由电子笔代替键盘、在触式传感显示屏上直接输入、显示屏能够水平旋转180度,以及最重要的、能运行视窗操作系统的机器,将真正只有杂志那样的大小厚薄;同时登场的特种Windows XP操作系统更是微软科技精英的脑力智慧与技术硬件巅峰的结晶:视窗系统的1万多种应用工具一样不缺,并能在Tablet PC 的压缩空间运行无碍。

  按照盖茨的说法,这将是继个人电脑出现以来,电脑世界的“二次革命”。

  四分之一世纪之前,高中生比尔·盖茨和伙伴保罗·艾伦就梦想一种完美的“终极电脑”:手写式输入,书本大小,功能强大。岁月匆匆,这份原始的冲动激发盖茨建立了微软帝国。当微软走进21世纪、Office 系统和Windows 系统称霸世界的时候,没有消退的少年梦使盖茨决定打造自己的“终极电脑”——随着电脑软硬件技术的日趋完备,“终极电脑”的轮廓越来越清晰。

  如同以往,盖茨的气魄让人肃然起敬。盖茨用了一个气势恢弘的排比描绘市场前景:“我认为下一代笔记本必定是平板电脑,而下一代笔记本必定在所有便携电脑中占有越来越高的市场份额,而便携电脑又必定在所有的电脑中占有越来越高的市场份额。”

  平板电脑和笔记本电脑有什么区别?平板电脑没有键盘,而笔记本要大一些;和掌上电脑(PDA)有什么差别?PDA 不能运行视窗操作系统。那么兼有笔记本和PDA两者优点的平板电脑,按照盖茨的说法,将是未来个人日用电脑的主流:除了你睡觉的时候用不上,所有其余的时间都可以“享用”视窗操作系统的功能,阅读,做笔记,作注解,发送电子邮件,都将在同一个文件界面上直接完成。

  被这幅美景打动的制造商包括康柏、惠普、Acer、东芝、富士通等七个著名电脑制造品牌。他们将为微软设计的平板电脑生产硬件。惠普公司的带有无线功能和不带无线功能的入门级Tablet PC的价格分别为1799美元和1699美元,宏基公司的两款类似产品的价格分别是2395美元和2199美元。在中国,联想将成为中国大陆惟一一家在11月7日平板电脑全球面市时有能力生产这种产品的企业。

  但是显然并非所有人都被说服。至少戴尔电脑和IBM就没有打消满腹狐疑,考虑销售风险而暂时拒绝为微软生产这种电脑。戴尔和IBM认为,装备视窗操作系统的平板电脑是电脑科技进化的新极点,但并不是市场需求催生出来的产物。戴尔和IBM还算客气,没有直接说盖茨的少年梦想离市场现实太遥远。

  没有这两个硬件巨人的合作,平板电脑的前景显得缺乏说服力。

  怀疑不只来自外部。负责平板电脑研发的微软副总裁埃里克斯告诉盖茨,好几次他一身冷汗地半夜惊醒。毕竟,笔输入式电脑屡败屡战,其失败史已经像西西弗斯神话那样悲壮了。

  微软、苹果和笔输入电脑先驱GO Corp 90年代初冲击笔输入电脑均惨遭失败。部分是由于技术原因,比如显示屏解析度低、电池寿命短、输入识别不精确等。更重要的是,90年代初即便是硅谷,也没有人知道点COM是什么东西。当年微软名为“Windows for Pen”的笔输入软件,也算其历史上屈指可数的惨痛回忆之一了。1996年微软推出“Windows CE”发起笔输入第二次冲锋,同样无疾而终。

  当有人提醒盖茨,激情和执着可能使他失去客观时,盖茨以“相信我,这将是一场新的革命”使众人收声。盖茨的自信来自笔输入技术的成熟和微软投入的巨大努力:4亿美元的开发,计划7000万美元的推广。

  在盖茨眼里,平板电脑的使用价值和商品价格的比率确已过了门槛,剩下的只是完备的问题。第一年产品建立滩头阵地,根据反馈完善硬件和软件,盖茨相信第一年的销售量会达到50万台,同时还能大量收获珍贵的反馈信息。

  然而美国分析公司Forrester Research的分析师Frank E. Gillett认为,第一年平板电脑只能销售10万多一点,原因之一是用户界面不容易执行导航(navigate)功能。不过,Gartner Dataquest有较为乐观的估计:42.5万台,但仅占笔记本电脑出货量的1.25%。

  看起来,平板电脑太像盖茨一个人的战争。

  从服务器软件挑战微软

  11月1日,华盛顿特区联邦法院对微软“反托拉斯”案的裁决起源于微软在互联网浏览器软件的不正当垄断。科特利法官批准微软与美国司法部去年达成的大部分和解协议,这意味着微软将不会面临更严厉的制裁,其中包括公开视窗系统密码。然而耐人寻味的是,科特利法官要求微软公开其服务器系统软件密码。

  科特利法官意识到,服务器软件领域的竞争最有可能首先打开微软霸权的缺口。因为正是在这里,微软遭遇到新星Linux 的强劲挑战。

  在微软的操作系统如日中天之际,横空出世的Linux,体现着互联网反“技术集权”的天性。

  相比当年对付网景公司,微软面对Linux时办法就少得多。Linux 的策略是低价,这与微软当年抢占市场占有份额使用的手法一样,不同的是如今微软在价格方面几乎没有回旋余地——Linux 是一群编程者志愿编写、更新、免费放送的软件,在价格方面有什么比免费更彻底的?

  不只是小公司使用免费的软件,IBM这样的大公司也开始将Linux操作系统纳入自己生产的电脑中。从去年开始,Linux 甚至获得能想象到的最伟大的推进动力:为避免对微软软件的过分依赖,包括中国、德国、法国在内的20多个国家,鼓励使用Linux的操作系统。Linux的影响力扶摇直上,功能也日趋完善。

  目前,Linux真正的优势是应用于商业、互联网大型计算机的数据服务器软件系统。从华尔街的投资银行到好莱坞的制片厂,Linux服务器软件被用来预测市场趋势、制作动画电影。在服务器市场,Linux拥有15%到20%的份额,虽排在微软之后,但近年来上升势头迅猛。微软在大型机服务器软件领域业绩虽然也不坏,但无法与视窗、Office 系统在个人电脑软件市场的霸主地位相提并论。服务器系统已经成为微软的软肋。

  联邦法官科特利11月1日的裁决,正是要求微软更多地公开服务器软件的密码。在微软霸权链条的薄弱环节,这位法官用法律杠杆打进了一个锲子。那么,怎么能说微软在这场“反托拉斯”诉讼案中占了便宜?

  开拓操作系统新疆域

  既然大型机服务器软件前途叵测,做实操作软件的长远优势就变成微软的要务。10月底微软推出的“视窗XP媒体中心版(Windows XP Media Center Edition)”,和这次登场的平板电脑视窗XP操作系统,就是微软朝这个方向的努力。

  值得注意的是,这两种新产品都意图开拓视窗操作系统的新市场。前者野心勃勃地混合了电视、音响、电脑应用,欲在家庭娱乐业的硬件市场建立微软自己的娱乐平台概念;后者想突破台式电脑、笔记本电脑的分类概念,另打一个天下。

  另打一片天下或许是因为传统市场处境不妙。

  有一个现象足够说明微软在传统市场的位置和处境:今天阻碍个人电脑降价的最大障碍来自微软的软件。

  当PC机硬件越来越便宜的今天,惟有微软的软件越来越贵,结果是微软的软件如今变成PC机价格中的大头,经济型电脑尤其如此。正因为这样,装备Linux程序的台式电脑在500美元以下的市场空间,获得长足进展。

  企业软件市场对微软也有点不耐烦。微软的公司客户对最近微软调高视窗和Office的系统许可证(license pricing)价格相当不悦。但是也无可奈何,只有继续使用的份儿。

  今天的无可奈何不等于明天不做反应。Linux就把微软许可证提价看作自己的机会。用Linux编写台式电脑软件和办公室系统的Ximian公司CEO帕特里克(David Patrick)说,“微软涨价是我们最好的市场推广工具,两年前,没有人会认真考虑在台式机上装微软以外的操作系统,现在情况变了。”

  Linux的众多合作伙伴现在信心满满。他们之中最乐观的人甚至预测,微软丢失传统软件市场的轨迹,将从已经对“许可证”大为不满的公司台式电脑开始,滑落到操作系统;最后,“三年之内,微软将放弃操作系统,以保全Office应用系统。”

  当然,这还没有考虑到在全球已初露端倪的对微软Office的挑战。

2002年11月11日13:01

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