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AOL-时代华纳:没有结束的传媒合并
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[ 王峰 ] 来源:[ 中国经营报 ]

  近日,国际传媒业购并风潮再起。经过数月谈判,纽约时报公司与华盛顿邮报公司签署协议,解除已保持了数十年的共同出版《国际先驱论坛报》的合作关系。纽约时报公司将持有《国际先驱论坛报》100%的股权。该协议预计会在今年年底或明年年初敲定,这意味着纽约时报公司向海外大举扩张的开始。

  与此同时,有线电视新闻网(CNN)透露出打算与美国广播公司(ABC)组建联合新闻业务甚至合并的意向。而一度被誉为“世纪合并”的AOL-时代华纳现在却在苦苦挣扎。

  世纪合并背后黑幕重重

  数月以来,一直麻烦不断。由于广告收益显著下降及注册用户人数增长率不见起色,再加上联邦政府的会计审查,AOL目前的处境非常困难,并拖累了AOL-时代华纳整体业绩表现。公司管理层和投资者对AOL疲软的业务颇有微词,2000年1月,AOL以1035亿美元的大手笔换股并购了时代华纳,演绎了被世人叹为观止的“世纪合并”。不过仅仅数月之后,AOL的业务就开始走向下坡路。董事长史蒂夫·凯斯最近透露,他正考虑以某种形式将AOL分拆出去。

  回想AOL购买时代华纳的过程,任何时候都会令人惊讶不已。为了获取时代华纳的资产,AOL的秘密武器就是大幅高估自己的股价。相对于时代华纳股票,AOL最后竟然开出了几乎高达50美元的溢价。事过境迁,现在合并后的公司股价,比合并前的最高价低了90%。近期涉及合并的十多起股东诉讼中显示,允许AOL如此对自己股票定价是一种明显的欺诈行为。这些诉讼文件指出,财务报表上的一系列“虚假和误导”,导致AOL的股票价格远远高于其真实财务数据所能支撑的价格。

  显然,负责或参与AOL-时代华纳合并工程的投资银行难脱干系。按照汤姆森金融公司提供的数据,它们共收取了1.2亿美元的咨询费。为了将巨额利润敛入囊中,事件的主角高盛和美林公司涉嫌做出不少越轨工作。时代华纳的股东现在可能明白,两大投行帮助AOL把对股价的夸大变得更有说服力,他们是被一种巧妙的花招骗取了信任。花旗集团旗下的所罗门美邦甚至为AOL提供了一种“公平合理”独立评价,而具有讽刺意味的是,这种评价恰恰带来了随后的股价崩溃。

  事实上,股价阴跌仅仅发生在AOL宣布购买时代华纳6个月之后。投资者尚未有任何的心里准备,因为AOL正在竭力掩盖自己的经营业绩,尽管网络广告业在2000年夏天开始日渐衰退。结果,AOL收入迅速滑坡,公司股价于是大幅下跌。此外,令人对AOL更加愤怒的是,有迹象表明,在世纪合并交易宣布之后,公司的高级经理们出售了大量AOL时代华纳股票。据律师事务所指控,有14个经理共将价值2.56亿美元的股票变现,交易价格全都远远高于现价。

  并购交易引发权力角逐

  今年10月23日,AOL-时代华纳公司表示,过去有可能将第三方处收到的报酬“不恰当”地核算为广告销售收入,所以将重新公布2000年9月至2002年6月各季度经营业绩。在对AOL的账目进行内部调查以后,公司将过去两年的营业额下调了1.9亿美元。在营业额修正额中,有1.68亿美元是在AOL公司内部发生的。此次调整意味着AOL在过去两年的总收入将减少1%,广告和商务收入也减少了3.4%。

  美国证券交易委员会和司法部目前正对AOL对部分广告交易的记账方式进行深入调查,AOL匆匆修订那些用违规会计操作的财务账目,已经露出做过亏心事的马脚。而且,该金额大大超出市场预期,合并双方管理层之间的关系因而更加趋于紧张。

  AOL成为公司内部矛盾的焦点始于互联网泡沫的破裂。公司用户增长明显减缓,网络广告业务也大幅下降,AOL步履艰难而成为合并公司的心中之痛。过去一年间,时代华纳的前首席执行官李文和AOL前二号人物皮特曼在合并后的权力角逐中先后辞职。近期,一些前时代华纳的高层和公司大股东频频向凯斯施加压力,要求这位AOL的前首席执行官自动卸任。凯斯曾一手带领AOL成为全球最大的互联网服务供应商,结盟时代华纳后却陷入困境。虽然迄今为止凯斯始终顶住压力,其前景不得不令人忧虑。

  盛筵之后还有“盛筵”?

  一些华尔街人士暗示,分拆AOL可能有助于提振AOL时代华纳的股价,该公司股价今年的跌幅已经接近54%(截止到10月28日)。的确,同AOL不尽人意的业绩相比,前时代华纳各业务部门普遍良好。但凯斯分拆AOL-时代华纳的想法短期内难以实现,因为目前AOL-时代华纳的高层及大股东当中支持者寥寥,毕竟几乎没有人会认同高价买入的东西再低价卖出。此外,AOL当初为收购时代华纳背负了数十亿美元的额外债务,而一个独立的、公开上市的AOL是无力支撑巨额债务,因此任何形式的分拆都会因债务问题而变得复杂。

  不管怎样,凯斯的言论暗示,AOL如同烫手的山芋,并购交易对公司发展留下难以磨灭的创伤。但谁又能在并购潮流中逆市而行呢?虽然已有历史教训,AOL-时代华纳始终痴心不改。近日,AOL-时代华纳下属的有线新闻网(CNN)宣布,已开始与迪斯尼旗下的美国广播公司(ABC)展开谈判,商讨可能的合并事宜。报道称,尽管双方达成协议的可能性不超过50%,但双方合并的愿望日趋强烈。

  没有人能够准确测算传媒巨头之间聚散离合的后果,可以预计的是,他们必将会对并购交易谨慎行事,这把双刃剑下谁都会受伤。

2002年11月11日13:36

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